Walking Toward Lent with Our Immigrant Brothers and Sisters

Paul Fitch

February 26, 2017

A translation of this teaching into Spanish follows this English version

Good morning. I am pleased share with you all today and honored that my friends here accepted my invitation to help broaden, and make more visible, the message I will attempt to convey. I will seek to make my sharing somewhat brief, so that they might also direct a few words to us.

The Gospel reading of today places us on the cusp, on the transition point, between the epiphany and lent. It presents a scene of beauty, of grandeur and intimacy, and coming together in a profound way that unites the past with the present with the future, both within and beyond history.

To recap: Jesus leads Peter, James, and John up a high mountain, by themselves. He is then transfigured, his face shines like the sun and his clothes become dazzling white. Suddenly Moses and Elijah are there speaking with him. Peter is overcome with emotion, and wants to construct shelters to remain there. Suddenly a bright cloud overshadows them, and from the cloud a voice said, “this is my Son, the Beloved; with him I am well pleased; listen to him!” The disciples are overcome with fear. Jesus comes up to them, touches them, saying, “Get up and do not be afraid.” They look up and see no one except for Jesus alone. They then come back down from the mountain.

I know there are various among us who can relate to being high on a mountain, and come to want to shout out, “How beautiful! How glorious! How wonderful it is to be here!” After walking upwards for various hours, or even days, we can go no higher. Our bodies may be tired but we are present within an enormous landscape, we come to feel part of it, feel the intimate immediacy of the land and sky before us, as well as its vastness. It may be still, or there may be the rush of winds, sometimes so strong that we feel as though we may be blown away. In an instant, we may become enclosed in a cloud, or engulfed in a storm. We may want to remain and bask in this enormous yet intimate presence but the moment is fleeting, and usually sooner than later it is time to head back down into the more familiar circumstances of life.

Being on retreat, in its various forms, is a way we in Eighth Day also experience this as a time of being apart from our daily lives from which we enter back in with renewed spirit.

That is how it is in various parts of the Bible: people are in a place apart, then emerge with new clarity to move on with the mission that God has sent them on. For example, God appears to Moses speaking within a burning bush, and then later on, and beside the mountain where he twice is upon for forty days. The whole people of Israel are apart, in the wilderness, for forty years. Jesus goes and fasts in the wilderness for forty days and nights before he emerges to be baptized by John the Baptist (and the voice from heaven said, "This is my son, whom I love; with him I am well pleased").

On that high mountain, Jesus, Moses, and Elijah are speaking together. Moses is the one who led the people out of slavery to become a free people following God to a better land. Elijah called the people to follow Yahweh, the one true God. One time, in the wilderness, he is told to go outside the cave and "stand before the Lord." A terrible wind passes, but God is not in the wind. A great earthquake shakes the mountain, but God is not in the earthquake. Then a fire passes the mountain, but God is not in the fire. Then a "still small voice" comes to Elijah…  This was a quieter, more subtle way of God appearing. Elijah is the one who would come again (and our tradition is that he came as John the Baptist) to announce the coming of the messiah.

The disciples, John, James, and Peter, are there witnessing the consummation of God’s purpose in the person of Jesus. In his letter, Peter recounts this prophetic witness and calls us to be attentive to this, “as to a lamp shining in a dark place, until the day dawns and the morning star rises in your hearts.”

There is so much to all of this, but I would most emphasize that here we have two great prophets of the Muslim, Jewish, and Christian traditions joined together with our Lord Jesus in a timeless moment that joins all of history together, from the time of creation to the present and beyond, and that we hear the voice, “Listen to Him!”.

Whose other voices might we listen to? One certainly is that of the current president of this land. He is the embodiment and a focal point of much discord, fear, hatred from people lost from one another, and of empty ambitions contrary to the God who created beloved humanity. I, for one, cannot stop reading about him and the travesties that he daily stirs up.  As each one of us prays to be converted and transformed each time more profoundly by the love of Jesus, we must also pray for a conversion of his heart.

There are so many lies that live even within us, and we must come to know and call them out as such, and, in turn, dare to live, and continue to live, deep truths.

One huge lie that is close for me is that immigrants are people with fewer rights than the rest of us, that refugees pose a danger that overrides any humanitarian obligation to them. The deep truth is that they are not worth less, and we are not worth more, and anything that comes between the love of God and the needs of the excluded does not come from God.

I want to digress, and speaking form my own experience of sharing from the month I spent last summer in El Salvador. It is a beautiful land, full of gentle, giving, peace-loving people who go out of their way to show kindness. I feel so blessed to feel that I have two lands and am part of two peoples. It was so good to spend significant time with my mother- and father-in-law, who receive me as another son, and who are of such an age and frailty that I never know how many times more I will see them. It was good to be with friends, with our goddaughter, with the church that had been my home for six years, and with people always working and fighting for a better future for their land.

But there is a dark side to El Salvador as well that I experienced more than on previous visits. There is the poverty and the a significant sector of the youth and others who are as lost souls, who form parts of street gangs first established in Los Angeles, California then exported to El Salvador in the form of the deported. There is organized crime and there is an economy established for the wealthy first and perpetuated in part as a condition imposed by the United States to accept the end of the war it funded now 25 years ago. In spite of efforts by the government and by the population at large, there is so much violence, so much extortion, so much poverty, so much despair, that life for many is nearly impossible. As I was there, I spent a few days with a close friend who had been shot multiple times months earlier, but who remains a gentle, earnest, giving person. I stayed with a nephew who couldn’t go to school because the gang that controlled the neighborhood of his school was different from the one that controlled his neighborhood and his mother couldn’t pay “protection” to both. One day I went, with my son Javier’s godfather to a commemoration service for 400 people who were killed in a massacre during the war 35 years previously.  This man is a good friend of ours who has organized a soccer team in his village, leads a youth group, and often hardly sleeps at night as he forms part of a night-watch group to keep his community safe. The evening of that same day, as I got off the bus in the city by my sister-in-law’s house, I was accosted by a gang member, who spoke perfect English. The juxtaposition of these two events on the same day unnerved me.

The week I spent afterwards in Guatemala was also one of witnessing beauty mixed with extreme poverty and the physical insecurity of so many people. And in Honduras, the third of the Central American countries known as the “Northern Triangle,” from which so many children, women, and men attempt to make the difficult, dangerous journey to the United States, there is also such despair.

To share closer to home:

The wife of one of my wife, Videlbina’s brothers, mother of five beautiful children, who hails from a notoriously violent place El Salvador’s countryside (we have been there, and seen TV news reports of killings there), is fighting a deportation order and so has an uncertain future. We saw on the news the other day a young man who jumped from a bridge to his death after being deported and can only imagine the suffering that lead him to this. In Washington state a young man who had temporary legal status in the U.S. was picked up by immigration and was to be deported before a judge ordered his release; that may have saved his life from a gang threatening him in El Salvador. This past week another relative of Videlbina’s was in a Hispanic grocery store in Virginia when immigration agents came in and arrested both staff and customers shopping there. This Friday a full airplane of deportees arrived in El Salvador from the United States; these massive deportations will only further destabilize the violent, broken systems in these countries that are poorly prepared to receive their compatriots back to the place that might have been home.

We know that Jesus, even as he is revealed in his full glory up on that high mountain, is heading towards his own death and resurrection, as he himself shared with his disciples as they came down off the mountain.

In El Salvador, in his Sunday homily three weeks before his own death, Archbishop Oscar Romero spoke of the transfiguration of El Salvador (the name of the country, which means “The Savior”) transforming it into a land where the empowered poor would live lives of peace, justice, and dignity.

In the same homily, Romero issues a call to us, saying,

It is not the same Lent where you need to fast in those countries where they eat as it is between our peoples of the Third World: malnourished, in perpetual Lent, always in a fast. In these situations, to those who eat well, Lent is a call to austerity, of letting go to share with those who have need… In contrast, in poor countries, in the homes where there is hunger, Lent should be celebrated as the motivation to give sense to the sacrifice that one lives as being that of the redeeming cross; this is not to be a false conformity that God does not want, but rather, in feeling in their own living flesh the consequences of sin and of injustice, one is stimulated to work for a social justice and authentic love of the poor…”

[Y esta Cuaresma, celebrada entre sangre y dolor entre nosotros, tiene que ser presagio de una transfiguración de nuestro pueblo, de una resurrección de nuestra nación. Por eso nos invita la Iglesia en el sentido moderno de la penitencia, del ayuno, de la oración, prácticas eternas cristianas, a adaptarlas a las situaciones de los pueblos.

No es lo mismo una Cuaresma donde hay que ayunar en aquellos países donde se come bien, que una Cuaresma entre nuestros pueblos del Tercer Mundo: desnutridos, en perpetua Cuaresma, en ayuno siempre. En estas situaciones, a los que comen bien, la Cuaresma es un llamamiento a la austeridad, a desprenderse para compartir con los que tiene necesidad… En cambio, en los países pobres, en los hogares donde hay hambre debe de celebrarse la Cuaresma como una motivación para darle un sentido de cruz redentora al sacrificio que se vive; pero no para un conformismo falso que Dios no lo quiere, sino para que, sintiendo en carne viva las consecuencias del pecado y de la injusticia, se estimule a un trabajo por una justicia social y un amor verdadero a los pobres…] Msr. Romero 2 de marzo de 1980,

As we celebrate our collective life together as a faith community, I wanted to invite in to share with us a few immigrant friends, so that we might feel with them and experience directly their concerns and share this love of our common God and of our common humanity. I now invite those of our guests who would like to share briefly with us to do so now. May their words reach our hearts, and be our prayer. As Jesus taught, what we do to those society considers the least among us, we do unto him.

Listen to him!

Translation into Spanish

Caminando Hacia la Cuaresma con Nuestras Hermanas y Hermanos Inmigrantes

Buenos días. Me complace compartir con todos ustedes hoy y estoy honrado que mis amigos aquí aceptaron mi invitación para ayudar a ampliar, y hacer más visible, el mensaje que trataré de transmitir. Trataré de hacer un poco breve mi compartimiento, para que también nuestras visitas inmigrantes nos dirijan algunas palabras.

La lectura del Evangelio de hoy nos sitúa en la cúspide, en el punto de transición, entre la epifanía y la cuaresma. Presenta una escena de belleza, de grandeza e intimidad, y se une de manera profunda el pasado con el presente con el futuro, tanto dentro como fuera de la historia.

Para resumir: Jesús conduce a Pedro, Santiago y Juan a una montaña alta, solos. Entonces se transfigura, su rostro brilla como el sol y su ropa se vuelve deslumbrantemente blanca. De repente Moisés y Elías están allí hablando con él. Peter está sobrecogido por la emoción, y quiere construir refugios para permanecer allí. De repente una nube luminosa los cubrió, y desde la nube una voz dice: "Este es mi Hijo, el Amado; Con él me complazco; Escúchenlo! "Los discípulos están sobrecogidos de miedo. Jesús se acerca a ellos, los toca, diciendo: "Levántate y no tengan miedo." Ellos levantan la vista y no ven a nadie excepto solo a Jesús. Luego vuelven a bajar de la montaña.

Sé que hay varios entre nosotros que pueden relacionarse con ser alto en una montaña, y vienen a querer gritar, "¡Qué hermoso! ¡Qué glorioso! ¡Qué maravilloso es estar aquí! "Después de caminar hacia arriba durante varias horas, o incluso días, no podemos ir más alto. Nuestros cuerpos pueden estar cansados ​​pero estamos presentes en un paisaje enorme, llegamos a sentirnos parte de él, sentimos la inmediatez íntima de la tierra y el cielo ante nosotros, así como su inmensidad. Puede estar todo tranquillo, puede haber la ráfaga de vientos, a veces tan fuerte que nos sentimos que se no podría llevar. En un instante, podemos quedar encerrados en una nube, o envueltos en una tormenta. Podemos querer permanecer y disfrutar de esta enorme pero íntima presencia, pero el momento es fugaz, y por lo general más pronto que tarde es hora de regresar a las circunstancias más familiares de la vida.

Estar en retiro, en sus diversas formas, es una manera en la que nosotros de la Iglesia Octavo Día también experimentamos esto como un tiempo de estar separado de nuestra vida cotidiana de la que volvemos a entrar con renovado espíritu.

Así es como se presenta en varias partes de la biblia: las personas están en un lugar aparte, luego emergen con nueva claridad para seguir adelante con la misión que Dios les ha enviado. Por ejemplo, Dios aparece a Moisés hablando dentro de una zarza ardiente, y luego más adelante y al lado de la montaña donde está dos veces durante cuarenta días. Todo el pueblo de Israel está apartado en el desierto durante cuarenta años. Jesús va y ayuna en el desierto durante cuarenta días y noches antes de que él emerja para ser bautizado por Juan el Bautista (y la voz del cielo dice: "Este es mi hijo, a quien amo, con él estoy bien complacido").

En esa alta montaña, Jesús, Moisés y Elías hablan juntos. Moisés es el que llevó a la gente desde la esclavitud para convertirse en un pueblo libre que sigue a Dios a una tierra mejor. Elías llamó al pueblo a seguir a Yave, el único Dios verdadero. Una vez, en el desierto, se le dice que salga de la cueva y "esté de pie ante el Señor". Un viento terrible pasa, pero Dios no está en el viento. Un gran terremoto sacude la montaña, pero Dios no está en el terremoto. Entonces un fuego pasa por el monte, pero Dios no está en el fuego. Entonces una "voz quieta y pequeña" viene a Elías ... Esta era una manera más tranquila, más sutil de Dios apareciendo. Elías es el que vendría de nuevo (y nuestra tradición es que vino como Juan el Bautista) para anunciar la venida del Mesías.

Los discípulos, Juan, Santiago y Pedro, están allí testigos de la consumación del propósito de Dios en la persona de Jesús. En su carta, Pedro relata este testimonio profético y nos llama a estar atentos a esto, "como a una lámpara que brilla en un lugar oscuro, hasta que el día amanece y la estrella de la mañana se eleva en sus corazones".

Hay mucho que se podría decir de todo esto, pero yo más enfatizo que aquí tenemos dos grandes profetas de las tradiciones musulmanas, judías y cristianas unidas con nuestro Señor Jesús en un momento intemporal que une toda la historia juntos, desde el tiempo De la creación hasta el presente y más allá, y que oímos la voz: "¡Escuchenlo!".

¿De cuáles otras voces podríamos escuchar? Ciertamente esta la del actual presidente de esta tierra. Él es la encarnación, y punto focal, de mucha discordia, temor, odio de personas perdidas unas de otras y de ambiciones vacías contrarias al Dios que creó a la humanidad amada. Yo, por ejemplo, no puedo dejar de leer sobre él y las travesuras que él despierta diariamente. (Incluso he mantenido mi suscripción en línea al New York Times porque odiaría ser parte en el fracaso de un periódico). Como cada uno de nosotros ora para ser convertidos y transformados cada vez más profundamente por el amor de Jesús, también debemos orar por una conversión de su corazón.
Hay tantas mentiras y mentiras que viven aún dentro de nosotros ("No todos somos santos"), y debemos conocerlos y llamarlos como tales y, a su vez, atreverse a vivir y seguir viviendo profundas verdades.

Una gran mentira que está cerca para mi corazón es que los inmigrantes son personas con menos derechos que el resto de nosotros, que los refugiados representan un peligro que sobrepasa cualquier obligación humanitaria hacia ellos. La verdad profunda es que ellos no valen menos, y nosotros no valemos más, y cualquier cosa que se contrapone entre el amor de Dios y las necesidades de los excluidos de la sociedad no viene de Dios.

Quiero hablar de mi propia experiencia de compartir desde el mes que pasé el verano pasado en El Salvador. Es una tierra hermosa, llena de gente gentil, generosa, amante de la paz que se desvía de su camino para mostrar bondad. Me siento tan bendecido al sentir que tengo dos tierras, y soy parte de dos pueblos. Fue tan bueno pasar tiempo significativo con mi suegra y mi suegro, que me reciben como otro hijo, y que son de tal edad y fragilidad que nunca sé cuántas veces más los veré. Era bueno estar con amigos, con nuestra ahijada, con la iglesia que había sido mi hogar durante seis años, y con gente siempre trabajando y luchando por un futuro mejor para su tierra.
Pero también hay un lado oscuro de El Salvador, que experimenté más que en visitas anteriores. Hay la pobreza, un sector significativo de la juventud, y otros, que son como almas perdidas, que forman parte de las pandillas callejeras establecidas por primera vez en Los Ángeles, California, luego exportadas a El Salvador en forma de los deportados. Hay crimen organizado, y hay una economía establecida para los ricos en primer lugar, y perpetuada en parte como una condición impuesta por los Estados Unidos para aceptar el fin de la guerra que financió que terminó hace 25 años. A pesar de los esfuerzos del gobierno y de la población en general, hay tanta violencia, tanta extorsión, tanta pobreza, tanta desesperación, que la vida para muchos es casi imposible.

Estando allí, pasé unos días con un gran amigo cercano que había sido baleado varias veces meses antes, pero que sigue siendo una persona gentil, amable, y entregada. Me quedé con un sobrino que no podía ir a la escuela porque la pandilla que controlaba el barrio de su escuela era diferente de la que controlaba su barrio y su madre no podía pagar "renta" a ambas.

Un día fui con el padrino de mi hijo Javier a un servicio de conmemoración para 400 personas que murieron en una masacre durante la guerra hacia 35 años. Este hombre es un buen amigo nuestro que ha organizado un equipo de fútbol en su pueblo, dirige un grupo juvenil y a menudo apenas duerme de noche, ya que forma parte de un grupo de vigilancia nocturna para mantener a su comunidad a salvo. La noche del mismo día, cuando bajé del autobús en la ciudad por la casa de mi cuñada, fui abordado por un miembro de la pandilla, que hablaba un inglés perfecto. La yuxtaposición de estos dos acontecimientos en el mismo día me desconcertó.

La semana que pasé después en Guatemala también fue testigo de una belleza mezclada con la extrema pobreza y la inseguridad física de tanta gente. Y en Honduras, el tercero de los países centroamericanos conocidos como "Triángulo del Norte", de los cuales tantos niños, mujeres y hombres intentan hacer el difícil y peligroso viaje a los Estados Unidos, también hay tanta desesperación.

Para compartir más cerca de casa:
La esposa de uno de los hermanos de mi esposa, Videlbina, madre de cinco hermosos hijos, que proviene de un lugar notoriamente violento del campo en El Salvador (hemos estado allí, y visto noticias de televisión de los asesinatos allí), está luchando contra una orden de deportación, por lo cual tiene un futuro incierto.

Vimos en la noticia el otro día un joven que saltó de un puente a su muerte después de ser deportado, y sólo puede imaginar el sufrimiento que lo llevó a esto. En el estado de Washington un joven que tenía un estatus legal temporal en los Estados Unidos fue recogido por la inmigración e iba a ser deportado antes de que un juez ordenó su liberación; esto posiblemente le salvó su vida de una pandilla que lo amenazaba en El Salvador. La semana pasada, otro pariente de Videlbina se encontraba en una tienda de comestibles hispana en Virginia cuando agentes de inmigración llegaron y arrestaron a personal y clientes que compraban allí. Este viernes un avión completo de deportados llegó a El Salvador desde Estados Unidos; Estas deportaciones masivas solo desestabilizarán aún más los sistemas violentos y rotos en estos países que están mal preparados para recibir a sus compatriotas de regreso al lugar que podría haber sido su hogar.

Sabemos que Jesús, al mismo tiempo que se revela en su gloria plena en esa alta montaña, se dirige hacia su propia muerte y resurrección, como él mismo compartió con sus discípulos cuando bajaron de la montaña.

En El Salvador, en su homilía dominical tres semanas antes de su muerte, el Arzobispo Oscar Romero habló de la transfiguración de El Salvador (el nombre del país, que significa "El Salvador") transformándolo en una tierra donde vivirían los pobres vidas de paz, justicia y dignidad.

En la misma homilía, Romero nos llama, diciendo: "No es lo mismo una Cuaresma donde hay que ayunar en sus países donde se ven bien, que una Cuaresma entre nuestros pueblos del Tercer Mundo: desnutridos, en perpetua Cuaresma, en ayuno siempre. En estas situaciones, a los que comen bien, la Cuaresma es un llamamiento a la austeridad, un desprenderse para compartir con lo que tiene necesidad ... En cambio, en los países pobres, en los hogares donde hay hambre debe de celebrar la Cuaresma como una Motivación para darle un sentido de cruz redentora al sacrificio que se vive; Pero no para un conformismo falso que Dios no lo quiere, sino para que, sintiendo en carne viva las consecuencias del pecado y de la injusticia, se estimula un trabajo por una justicia social y un amor verdadero a los pobres ...] Monseñor Romero 2 de marzo de 1980

Al celebrar juntos nuestra vida colectiva como comunidad de fe, quería invitar a compartir con nosotros a unos cuantos amigos inmigrantes, para que pudiéramos sentirnos con ellos y experimentar directamente sus preocupaciones y compartir este amor de nuestro Dios común y de nuestra humanidad compartida. Invito ahora a los invitados que quieran compartir brevemente con nosotros para hacerlo ahora. Que sus palabras lleguen a nuestros corazones, y sean nuestra oración. Como Jesús enseñó, lo que hacemos a la sociedad considera al menor de entre nosotros, a él hacemos.

¡Escuchemos a él!